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clé ou clef [kle] n. f. RO clé.
 I  Petit levier métallique servant à ouvrir et à fermer une serrure.  passe-partout. La clé d’une maison, d’une chambre, d’une porte, d’une armoire, d’un coffre-fort. Clé de voiture. Clé bénarde. Clé forée, dont la tige est creuse. clé de contact, permettant de démarrer un moteur. Trousseau de clés. Donner un tour de clé. Mettre, introduire, tourner la clé dans la serrure. Laisser la clé sur la porte, dans la serrure. Fermer une porte, une pièce à clé. Un tiroir qui ferme à clé, muni d’une serrure.  fig. Mettre la clé sous la porte : disparaître discrètement en fuyant ses responsabilités; mettre fin à une entreprise, faire faillite.  mettre la clé sous le paillasson.  Mettre la clé sous le paillasson.  sous clé. Dans un lieu ou un contenant fermé à clé. Mettre, garder qqch. sous clé.  clés en main. Prêt à l’emploi, en état de fonctionnement. Vendre, livrer une installation, un logement, une voiture clés en main. Proposer un projet clés en main.
 II fig.  1 Position stratégique qui commande l'accès d'une région, d'un pays. « Québec, c'est la clé de la mer » (L. Groulx, 1960).  2 La clé des champs : liberté de se déplacer.  Prendre la clé des champs : partir, sortir, aller se promener; s'évader.  3 Ce qui permet d’accéder à qqch. La clé de la réussite. La clé de son cœur.  À la clé : comme enjeu, résultat, conclusion d’un processus. Récompense à la clé. « la fermeture ou la vente de plusieurs magasins apparaissent inévitables, avec des licenciements massifs à la clé » (Le Devoir, 1998).  4 Ce qui permet de comprendre qqch. La clé du mystère.  Roman à clé(s), mettant en scène des personnages réels, de façon plus ou moins déguisée.  5 mus. Signe placé au début de la portée, qui indique la hauteur des notes qui y sont inscrites. Clé de sol, de fa, d’ut. « Un signal comme un dièse à la clé, un petit intervalle qui hausse le ton d'un demi-ton » (L. Bersianik, 1979).
 III inform.  1 En programmation, donnée généralement de petite taille qui permet d'identifier une autre donnée ou un ensemble de données dans une structure de données.  2 clé primaire : dans une base de données relationnelle, contrainte d'intégrité représentée par une ou plusieurs colonnes d'une table dont la combinaison des valeurs permet d'identifier de manière unique un enregistrement de cette table.  3 clé étrangère : dans une base de données relationnelle, contrainte d'intégrité référentielle représentée par une ou plusieurs colonnes d'une table dont la combinaison des valeurs référence la clé primaire d'une autre table.  4 clé USB : petit périphérique de stockage amovible possédant une grande capacité de mémoire, qui se branche à un port USB. REM. On emploie aussi clé (de) mémoire (USB) et clé de stockage (USB).
 IV par anal.  1 Outil servant à serrer ou desserrer, tendre ou détendre des pièces. Clé de serrage. Clé plate. Clé anglaise. Clé à molette. Clé universelle. clé dynamométrique, qui permet de contrôler la tension entre les écrous et les boulons. Clé à pipe. Clé à bougie.  2 archit. clé (de voûte) : pierre taillée en coin, placée au centre d'un arc plein cintre, qui permet de maintenir l'équilibre de la construction.  fig. Clé de voûte : élément, personnage essentiel dont dépend l'existence, l'équilibre d'un ensemble. Clé de voûte de l’économie. Clé de voûte d’un système. « une organisation communautaire dont la famille est la clef de voûte » (F. Dumont, 1993).  3 Mécanisme permettant de commander l’ouverture ou la fermeture des trous dans un instrument à vent. « Dans une clarinette, par exemple, les clefs permettent de changer la hauteur du son » (Le Devoir, 2003).  4 Prise de judo ou de lutte par laquelle on immobilise l'adversaire en serrant étroitement l'un de ses membres tout en lui imprimant un mouvement de torsion. L’emporter par une clé de bras.
 V  (-)clé ou (-)clef. Indique que qqch. ou qqn (désigné par le premier mot) joue un rôle capital, déterminant, ou occupe une place importante. Mots(-)clés. Personnage(-)clé. Position(-)clé. Poste(-)clé. Rôle(-)clé. Témoin(-)clé. « Les travaux s'achèvent au nouveau Centre des congrès qui replacera Québec dans le circuit professionnel des grands congrès dont dépendent pour beaucoup l'hôtellerie et la restauration, un secteur clé de l'économie de la capitale » (Le Droit, 1996). REM. En apposition, le mot clé, ou sa variante clef, s'écrit avec ou sans trait d'union et s'accorde en nombre.
in TLF
ÉTYMOLOGIEEntre 1115 et 1130 (in TLFi); vers 1100, clef (in TLFi); du latin classique clavis « instrument de métal servant à ouvrir ou fermer ».
ORTHOGRAPHE
  nom féminin
clé
singulier pluriel
clé
clés
RO Les rectifications de l’orthographe recommandent cette graphie.
clef
singulier pluriel
clef
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