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éléphant, éléphante [elefɑ̃, elefɑ̃t] n.
 I N. m. éléphant.  1 Très grand mammifère herbivore d’Afrique et d’Asie, le plus gros des animaux terrestres actuels, à corps massif, à peau grisâtre, épaisse et rugueuse, à larges oreilles et à longue trompe préhensile, dont les incisives supérieures forment de longues défenses d’ivoire. [Genres Elephas et Loxodonta; famille des éléphantidés.] [femelle : éléphante; petit : éléphanteau; cri : barrir.] Troupeau d'éléphants. Éléphant sauvage, domestique. Éléphant de cirque. « Histoire de Babar, le petit éléphant » (livre pour enfants de J. de Brunhoff). « l'éléphant offrirait aux regards d'Augustino sa majestueuse tête que des chasseurs d'ivoire avaient blessée » (M.-Cl. Blais, 2001).  éléphant d'Afrique : (par opposition à éléphant d’Asie) nom donné aux deux espèces africaines, à peau très plissée et pourvues de très larges oreilles. [Genre Loxodonta.]  éléphant (d’Afrique) de forêt [L. cyclotis] : espèce des forêts d’Afrique centrale.  éléphant (d’Afrique) de savane [L. africana] : très grande espèce des savanes de l’Afrique subsaharienne.  éléphant d'Asie [E. maximus] : espèce de l’Inde et du Sud-Est asiatique, en partie domestiquée, à oreilles relativement petites, à crâne large et doublement bossu, dont le mâle seul est pourvu de défenses.  2 par anal. éléphant de mer : très grand phoque à peau grise ou brun foncé, qui est présent sur la côte ouest de l'Amérique du Nord ainsi que dans les régions australes près de l'Antarctique et dont le mâle, au corps particulièrement massif, est pourvu d’un museau en forme de courte trompe. [Genre Mirounga; famille des phocidés.] « nous apercevons de grosses masses inertes de couleur marron-gris se tenant à proximité de la plage. Ce sont des éléphants de mer. Ils sont une centaine, apathiques mais couchés en rangs serrés, entassés, et apparemment résolus à ne pas céder le passage aux intrus » (La Tribune, 2007).  Une mémoire d'éléphant : une mémoire exceptionnelle.  Pantalon à pattes d'éléphant.  Q/C fig. éléphant blanc (de l’anglais white elephant) : réalisation dispendieuse, qui se révèle de peu d'utilité. « ce beau projet pourrait bien devenir, sans le suivi nécessaire, un autre éléphant blanc » (Voir, 1997).  (expression) Comme un éléphant dans un magasin de porcelaine : se dit de qqn qui fait preuve de maladresse, d’un manque de tact, ou qui détonne dans le milieu où il se trouve.
 II N. f. éléphante. Éléphant femelle. Une éléphante et son éléphanteau.
in TLF
ÉTYMOLOGIE1121, elefant (in TLFi); du latin elephantus.
ORTHOGRAPHE
  nom
éléphant
  singulier pluriel
masculin
éléphant
éléphants
féminin
éléphante
éléphantes
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